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Essai sur les Fables de La Fontaine ...

by Hippolyte Taine

Excerpt:

Hommes, dieux, animaux, tout y fait quelque rôle, (v, 1.) Et le livre de La Fontaine est une galerie de portraits.

§ 1. — DES HOMMES.

Mais, quel que soit ce personnage, animal, homme, ou dieu, il est toujours homme, et contemporain de La Fontaine.

Pourquoi cela? Et comment cette fiction peut-elle s'excuser ? La règle est d'imiter la nature ; n'est-ce pas la contredire manifestement que d'attribuer aux bêtes l'intelligence et les mœurs de l'homme, de les assembler en sociétés, de leur assigner des rangs, de leur douner des lois, des rois, des juges ? Qui prendra le conte pour une vérité ?

Souvenons-nous que le métier de poète n'est pas de voir et de copier, mais d'interpréter ce qu'il voit et de choisir dans ce qu'il copie. La brute gît dans une stupidité monotone, mais souvent l'intelligence perce cette nuit comme un éclair. Que le poète rassemble ces traits lumineux, et il croira voir dans la bête une pensée égale à la nôtre. N'est-ce pas là d'ailleurs l'interprétation naturelle? Ne sommes-nous pas enclins à donner la vie à la matière, et à prêter notre âme à tout objet? « Nous imprégnons et nous teignons de notre être » ce qui n'est pas notre être, et le monde extérieur n'est qu'un miroir où nous contemplons nos traits réfléchis. Qui n'a pas trouvé parfois une expression saisissante dans un arbre, un nuage, un accident de lumière ? Les objets inertes ou morts reçoivent de leurs formes ou de leurs couleurs une physionomie animée, et les fictions poétiques ne sont ici que les croyances primitives. Si vous observez un moineau alerte qui sautille en dressant sa petite tête hardie, et picote le grain d'un air coquet et délibéré, vous croirez voir les ébats et les mines d'un gai polisson, indiscret convive, mais espiègle de bonne maison. Un bouleau blanchâtre à l'écorce mince'et lisse, qui seul, dans une clairière, élève vers le ciel humide son tronc grêle et ses feuilles frissonnantes , est un être souffrant, délicat et triste, aue l'on aime et que l'on plaint. L'interprétati devance donc celle du fabuliste; Fin répète l'inspiration poétique, et la croy autoriser la fiction.

I. Commençons par le roi. Qu'il j puisqu'il est le maître. Ensuite vier l'ours « et les autres puissances » ; puis le clergé, les médecins, et tous les c puis les bourgeois, les petites gens, '

étage, « la racaille qui n'a ni panache 0 ...

La fable a l'ampleur d'une épopée.

L'air sérieux et grave est le premier devoir du moîarque. Un homme ou une bête qui porte l'État dans sa ête peut-il être autre chose qu'imposant et sévère ? usque sous la griffe du milan, il sait ce qu'il se doit, et garde sa gravité, au risque de perdre son nez. Le roi n'éclata pas, les cris sont indécents

A la majesté souveraine. (xn, 12.)

Certes on ferait tort à La Fontaine si l'on trouvait dans son lion le Louis XIV des bêtes. Il est moraliste, et non pamphlétaire; il a représenté les rois, et non le roi. Mais il avait des yeux et des oreilles, et.faut-il croire qu'il ne s'en soit jamais servi? On copie ses contemporains en dépit de soi-même, et les Romains ou les Grecs de Racine sont bien souvent des marquis beaux diseurs et d'agréables comtesses. Avec un peu de complaisance , on découvrirait dans La Fontaine des souvenirs qu'il avait et des intentions qu'il n'avait pas. Tl —>» arder dans les portraits de Versailles nte et fière, cet air de tête tranquille pour comprendre ce que doit être un


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