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L'éducation militaire de Napoléon

by Jean Lambert Alphonse Colin

Excerpt:

1° Rapidité des opérations dans la guerre moderne.

Ce qui frappe surtout les premiers témoins des victoires du général Bonaparte, c'est qu'elles sont foudroyantes. Son offensive a une vivacité inouïe, et, après un siècle, c'est encore cette qualité maîtresse qui, aux yeux de l'historien, distingue profondément la guerre napoléonienne de tout ce qui l'a précédée1. Elle y prend une telle importance qu'on doit la considérer comme un élément essentiel, le plus essentiel peut-être, du système de guerre de Napoléon. Il y a donc là plus qu'une qualité personnelle ; il y a la caractéristique d'une stratégie nouvelle, et qui a survécu à son créateur.

Cette rapidité, cette vigueur dans les opérations

1 Voir surtout Duhesme, Essai sur l'infanterie légère, p. 116, 136 et suivantes (édition de 1814).

offensives ne résultent pas seulement des dons naturels de Napoléon; Condé, Frédéric, moins grands que lui évidemment, mais enfin doués d'une énergie et d'une ardeur extrêmes, ont fait un genre de guerre très lent en comparaison du sien; et au contraire, les généraux les plus ordinaires du XIXe siècle ont pu donner à l'offensive cette même rapidité, toutes les fois que leurs fautes ou leurs incertitudes ne les ont pas retardés.

Aussi, tout en affirmant qu'un homme de génie pouvait seul donner le premier exemple d'un changement si radical, sommes-nous conduits à penser que cette révolution a été permise, préparée même, par quelque modification profonde dans les éléments et les conditions de la guerre, et il importe de préciser en quoi cette modification a consisté et quelle en a été la cause.

L'idée qui s'est présentée le plus naturellement a été d'attribuer d'abord cette transformation de la guerre aux grands événements qui ont bouleversé le monde au moment où Bonaparte entrait en scène. Certains historiens déclarent donc que la Révolution française a régénéré l'esprit de la guerre; ils voient un abîme entre les guerres royales, entreprises pour conquérir quelque place ou quelque province, et la guerre nationale, où l'on ne vise qu'à triompher de l'ennemi. De cette différence profonde dans l'objet des opérations résulterait, d'après eux, une différence non moins grande dans la manière de les conduire, et ils concluent que si les guerres du XVIIIe siècle ont été lentes, et celles de Napoléon d'une rapidité foudroyante, c'est que là on avait des préoccupations mesquines, des « objectifs géographiques », et ici des passions ardentes, nées de l'enthousiasme révolutionnaire.

Ainsi présentée en termes vagues, et appuyée de quelques discours sonores sur la toute-puissance du sentiment national, cette thèse a un côté séduisant et quelque apparence de raison; mais qu'on songe aux personnages à qui elle s'applique, et l'on en sentira aussitôt toute l'inanité. Croira-t-on sérieusement que Louis XIV, Guillaume d'Orange, Frédéric, MarieThérèse, pratiquaient de parti pris un genre de guerre lent et anodin, qu'ils avaient fait l'énorme dépense de lever et armer des troupes, pour n'en rien tirer, et que, s'ils avaient su la manière d'écraser plus promptement leurs ennemis, ils auraient hésité à y recourir? Ne mettaient-ils pas assez d'acharnement dans leur politique pour dédaigner de s'attarder devant des places ou dans des quartiers d'hiver, s'ils avaient pu frapper au cœur, directement, les puissances rivales? La vérité, c'est que les procédés militaires du siècle les forçaient à temporiser, à surseoir à la solution décisive, et cela en raison de l'impuissance des armes, non du formalisme ou du scepticisme des généraux.


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